Al caminar por las calles de Cuba, desde Santiago hasta Bayamo, se encontrará con estatuas de Carlos Manuel de Céspedes o plazas que llevan su nombre.

Y con razón: Céspedes sigue siendo considerado por los cubanos como el "Padre de la Patria".

La juventud de Carlos Manuel de Céspedes: primeras experiencias revolucionarias
Carlos Manuel de Céspedes y López del Castillo nació en 1819 en el seno de una familia de ricos terratenientes de Bayamo, en la antigua provincia de Oriente (actual Granma).

Cursa el bachillerato en La Habana y luego se marcha a Europa, donde se licencia en Derecho en la Universidad de Barcelona y se doctora en la Universidad de Madrid.
España está viviendo un periodo conflictivo.

Céspedes se une al movimiento revolucionario del general Juan Grim.
Pero la rebelión encabezada por éste contra el régimen de Baldomero Espartero acabó en fracaso y Céspedes tuvo que huir del país.

Luego viajó a Francia, Inglaterra, Suiza, Turquía, Grecia, Alemania e Italia antes de regresar a Cuba en 1844.

El regreso a Cuba

A su regreso a Cuba, Céspedes se instaló en Bayamo y abrió un despacho de abogados.
En secreto, comenzó a elaborar planes para la independencia de Cuba.
En 1852 participó en una rebelión contra los españoles y fue condenado a una breve pena de prisión.
Fue encarcelado de nuevo dos veces en los años siguientes.

El "Grito de Yara" y el inicio de la Guerra de los Diez Años

Inspirado por la Revolución de 1868 en España (también llamada La Gloriosa), Céspedes invitó a un grupo de independentistas a reunirse con él en su finca de La Demajagua, cerca de Bayamo, el 8 de octubre de 1868.

Allí redactaron el "Manifiesto de la Junta Revolucionaria de la Isla de Cuba", en el que exigían la independencia de Cuba, el establecimiento de una República con representantes elegidos por sufragio universal y la emancipación de los esclavos a cambio de una indemnización.
Dos días después, Céspedes lanzó el "Grito de Yara", proclamando la independencia de Cuba.

Liberó a sus esclavos y los alistó en su ejército revolucionario, que en ese momento sólo contaba con 147 hombres (en el momento álgido de la guerra, el número de esclavos llegó a 17.000).
Una semana después, Céspedes y su ejército marcharon sobre Bayamo y tomaron la ciudad.
Permanecerían en control de la ciudad durante unos meses antes de que volviera a caer en manos españolas.

Antes de abandonar sus posiciones, los independentistas incendiaron la ciudad y la quemaron: por suerte, uno de los únicos edificios que sobrevivió al fuego fue la casa en la que había nacido Céspedes cuarenta años antes.

Aún hoy, la ciudad de Bayamo sigue siendo un símbolo de la independencia cubana.

Céspedes Presidente y "Padre de la Patria" En 1869, los rebeldes proclamaron la Constitución de Guáimaro, redactada, entre otros, por el famoso independentista Ignacio Agramonte.

Céspedes fue elegido y se convirtió en el primer Presidente de la República en armas.
En 1870, Oscar, el hijo de Céspedes, fue capturado por los españoles.
Exigieron su entrega a cambio de la vida de su hijo.
Céspedes respondió: "Dígale al general (...) que Oscar no es mi único hijo: Soy el padre de todos los cubanos que han perdido la vida por la Revolución.
Oscar Céspedes fue fusilado el 3 de junio de 1870.
Desde ese día, los cubanos llaman a Carlos Manuel de Céspedes el "Padre de la Patria".

Céspedes destituido

Durante los años siguientes, las filas de los independentistas se dividieron por las crecientes disputas internas.
Muchos temían que Céspedes estuviera tomando demasiado poder.
En 1873, Carlos Manuel de Céspedes fue depuesto y sustituido como presidente de la República en armas por Salvador Cisneros Betancourt.

La muerte de Carlos Manuel de Céspedes

Destituido de su cargo de presidente, Céspedes se refugió en la Sierra Maestra, una vasta cordillera del suroeste de Cuba.
Allí fue sorprendido por una tropa de soldados españoles en febrero de 1874.
Céspedes se resistió y cayó a un barranco mientras intentaba defenderse.

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